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Nécrologie de Lester Piggott | Lester Piggot

Nécrologie de Lester Piggott | Lester Piggot

Lester Piggot, décédé à l’âge de 86 ans, était considéré par beaucoup comme le meilleur jockey à avoir jamais roulé sur le gazon britannique. Il est peu probable que son record dans les grandes courses soit dépassé. Aucun autre jockey du XXe siècle ne s’est approché de son exploit. Au total, il a monté 4 493 vainqueurs en Grande-Bretagne et plus de 850 ailleurs au cours d’une carrière qui a duré 47 ans, avec des succès majeurs en France, en Irlande, aux États-Unis, à Hong Kong et à Singapour.

Partout où il voyageait, il était fêté d’une manière unique pour un jockey. Cependant, sa carrière a été entachée de polémiques, conduisant à une peine de prison pour fraude fiscale en 1987 et au retrait de son OBE.

Né à Wantage, dans l’Oxfordshire, Lester est issu d’une famille de courses de chevaux qui s’étend sur six générations, dont des noms célèbres tels que John Day, Tom Cannon et Fred Rickaby. Son grand-père, Ernie Piggott, était un champion de course d’obstacles qui a remporté le Grand National à trois reprises, tandis que son père, Keith, était l’un des meilleurs jockeys de chasse nationale de l’époque d’avant la Seconde Guerre mondiale et a remporté le Champion Hurdle en 1939 sur African’s Sister. . Il devait plus tard entraîner un vainqueur du Grand National, Ayala, en 1963. La mère de Lester, Iris (née Rickaby), venait de la dynastie des courses Rickaby.

Le jeune Lester a toujours été déterminé à rouler sur le plat, même s’il mesurait 5 pieds 7 pouces, avec un poids naturel de 10 livres 7 livres (67 kg) dans les années 1950. Son inspiration était le grand jockey du XIXe siècle Fred Archer, qui s’est affamé pour maintenir son poids et a utilisé des purgatifs brutaux tout au long de sa carrière avant de se suicider à l’âge de 29 ans. Archer était surnommé “l’homme de plomb» à cause de son amour de l’argent. L’argent devait également être l’une des plus grandes motivations de Piggott.

Piggott s’est assis pour la première fois sur un cheval de course à l’âge de sept ans. À son 12e anniversaire, il est devenu l’apprenti de son père, qui s’entraînait maintenant à Lambourn, dans le Berkshire. Sa scolarité se poursuivait en privé, deux ou trois jours par semaine ; sa première course est venue sur un cheval appelé The Chase à Salisbury le 7 avril 1948. Quatre mois plus tard, il a monté son premier vainqueur sur le même cheval à Haydock, portant 6st 9lb (42kg). De nos jours, personne de moins de 16 ans n’est autorisé à rouler en public.

En 1950, il était déjà devenu champion apprenti, mais sa conduite déterminée, parfois téméraire, commençait à agacer les autres cavaliers et à attirer l’attention des stewards. Sa première punition majeure fait suite à une altercation avec le jockey australien Scobie Breasley à Newbury en octobre 1950. La monture de Piggott, Barnacle, est disqualifiée et, à sa grande indignation, il est suspendu pour le reste de la saison.

Sa première monture dans le Derby est venue en 1951 sur le poulain capricieux Zucchero, qui a terminé non placé. L’année suivante, il termine deuxième sur Gay Time et, en 1954, remporte le premier de ses neuf Derbys sur Never Say Die. Déjà laconique et introspectif, Piggott a exaspéré la presse en commentant que c’était “juste une autre course”.

Deux semaines plus tard, à Royal Ascot, il a rencontré le premier revers majeur de sa carrière lorsque les stewards l’ont mis en accusation pour conduite imprudente, à la suite d’une plainte de Sir Gordon Richards. Il a été suspendu pendant six mois et a dit qu’il devait quitter la tutelle de son père, qui était considéré comme une mauvaise influence, et être apprenti chez un entraîneur de Newmarket. Il a fallu des années à Piggott pour surmonter cette privation, qu’il considérait comme une perte de temps, comme sa peine de prison plus tard dans la vie.

À ce moment-là, deux caractéristiques avaient fait surface qui devaient devenir dominantes. L’un était sa prétendue méchanceté, qui est devenue légendaire, même si de nombreuses histoires étaient apocryphes. Un bel exemple concernait un garçon d’écurie qui s’occupait d’un cheval sur lequel Piggott avait récemment gagné.

“Excusez-moi, Lester,” s’adressa-t-il au grand homme, “pourriez-vous voir votre façon de me laisser tomber 1 £ pour le gagnant que j’ai ‘fait’ vous?”
“Euh?” répondit Piggott.
“Voulez-vous me donner 1 £ pour ce gagnant que je vous ai fait?”
“Je n’entends pas”, marmonna Piggott, “c’est ma mauvaise oreille.”
Le garçon s’est déplacé de l’autre côté et, maintenant enhardi, a crié: “Et pourquoi pas quelques livres pour ce gagnant que je t’ai fait?”
“Je n’entends pas”, a répondu Piggott. “Essayez à nouveau l’oreille à 1 £ !”

Sa surdité était évidente au début de sa vie, mais s’est aggravée à mesure qu’il passait de plus en plus de temps à réduire son poids dans les saunas et à voler dans des avions légers de réunion en réunion. Cela l’a également rendu de plus en plus reclus vis-à-vis de tous sauf de sa famille et de ses amis proches.

À la fin de sa suspension, une opportunité s’est présentée qui était de remodeler sa vie. Lorsque Richards a pris sa retraite en raison d’une blessure, l’écurie principale de Noel Murless, à Newmarket, s’est retrouvée sans jockey. Après que trois autres – dont Breasley – aient étonnamment refusé le poste, Piggott a été nommé. C’était un partenariat qui allait prospérer pendant 12 ans.

Murless était un entraîneur déterminé et dévoué de la vieille école. Il était infiniment patient avec ses chevaux et ne permettait pas qu’ils soient maltraités par des jockeys. Piggott avait déjà la réputation d’être impitoyable avec le fouet. Des règles de base ont été établies et Piggott a traité son nouvel employeur avec le respect qu’il exigeait.

Au cours des années à venir, les deux hommes ont atteint les sommets de leurs professions. Murless est devenu champion entraîneur quatre ans sur cinq entre 1957 et 1961, puis quatre autres fois par la suite. Piggott, quant à lui, s’est mis à établir son record classique, devenant champion jockey pour la première des 11 fois en 1960. On a toujours supposé que l’augmentation du poids finirait par détruire sa carrière, mais Piggott a surmonté cela en renonçant en grande partie à manger. Il suivait le régime le plus strict et était encore capable de rouler à 8 livres et 7 livres (54 kg) à la fin de sa carrière, 35 ans plus tard.

La première grande année de Piggott et Murless ensemble a été 1957, lorsque Crepello a remporté les 2000 Guinées et le Derby, et Carrozza a remporté les Oaks aux couleurs de la reine. Beaucoup, y compris Murless et Richards, ont estimé que la course de Piggott sur Carrozza était la plus grande de sa carrière. Cela l’a certainement fait aimer de la reine et, en 1975, il a été nommé OBE.

L’entraîneur et le jockey ont connu un succès notable avec la brillante pouliche grise du prince Aly Khan, Petite Etoile, mais sa défaite dans les King George VI et Queen Elizabeth Stakes a suscité une énorme controverse. À l’époque, Piggott était accusé d’avoir donné à la pouliche trop de terrain à rattraper, mais plusieurs années plus tard, Breasley a affirmé qu’il avait épinglé Piggott aux rails pour régler un vieux compte. En fait, les deux versions étaient très exagérées. La vérité est que Petite Etoile n’a pas réussi à tenir la distance.

Piggott était peut-être à l’apogée de ses pouvoirs en 1965, lorsqu’il a monté huit vainqueurs à Royal Ascot et a coûté des millions de livres aux bookmakers. Il était de plus en plus sollicité, notamment par l’entraîneur irlandais Vincent O’Brien. Un conflit a éclaté entre son désir de rouler pour O’Brien et d’autres dans les grandes courses, et son mandat de rouler pour Murless. Comme toujours, Piggott voulait le meilleur des deux mondes, mais Murless n’accepterait pas ses demandes d’être «lâché» au besoin. Le partenariat a pris fin en 1966 et Piggott, peu de temps après, a remodelé l’avenir des contrats d’équitation.

Entre 1967 et 1974, il a roulé comme indépendant dans toute l’Europe, tandis qu’en 1977, il s’est attaché à monter pour Robert Sangster. Jusque-là, les contrats des jockeys avec des propriétaires plutôt qu’avec des entraîneurs étaient rares, alors qu’ils sont désormais la norme dans le cas de riches propriétaires arabes. La vision de Piggott a valu aux meilleurs jockeys des millions de livres dans les années 80 et 90.

Un effet secondaire du statut indépendant de Piggott était une recrudescence de sa nature prédatrice. Aucun jockey n’était en sécurité sur un coureur de Derby si Piggott n’avait pas de balade fantaisiste. Sa rapacité a atteint son paroxysme lorsqu’il a réussi à sécuriser la monture de Roberto, entraîné par O’Brien, en 1972, au motif que le jockey d’O’Brien, Bill Williamson, était inapte à la suite d’une blessure à l’épaule.

Piggott a fait une course brillante pour gagner dans une photo-finish, mais les opinions étaient partagées sur la moralité de son engagement, et Williamson ne lui a jamais pardonné. Piggott avait déjà monté deux vainqueurs du Derby pour O’Brien avec Sir Ivor – “c’est une machine de course”, a-t-il dit à O’Brien – et Nijinsky, sans doute les deux meilleurs poulains qu’il ait jamais montés. Sa maîtrise du parcours unique d’Epsom était célèbre et sa circonscription de The Minstrel pour O’Brien en 1977 est devenue une partie de la tradition du Derby.

Il réussit moins bien dans la course la plus riche d’Europe, le Prix de l’Arc de Triomphe à Longchamp, et il lui fallut 17 tentatives pour décrocher son premier succès, sur Rheingold en 1973. Mais sur Alleged, entraîné par O’Brien, il remporta le grand course en 1977 et 1978, montrant un jugement magistral à ces deux occasions.

Malgré le succès qu’ils avaient partagé, en 1980, O’Brien et Sangster, son principal mécène, s’étaient lassés des manières fantaisistes de Piggott, de son agenda personnel et de ses exigences financières excessives. Au grand dam de Piggott, ils ont mis fin à son contrat et ont employé l’Irlandais beaucoup plus jeune Pat Eddery.

Piggott, comme on pouvait s’y attendre, a rebondi et a obtenu la position de jockey stable pour Henri Cecil, qui avait été champion entraîneur au cours de trois des cinq dernières années. Pour Piggott, cela signifiait non seulement un retour aux écuries de Warren Place à Newmarket, dont Cecil avait hérité de son beau-père, Murless, mais aussi un retour au titre de champion jockey pour la première fois en 10 ans.

Cependant, le succès de la nouvelle équipe au cours des trois années suivantes a conduit à la chute de Piggott. Une copie d’une lettre écrite par Cecil à ses propriétaires en 1982 concernant des paiements spéciaux et des récompenses pour Piggott a été vendue à un journal de Fleet Street. Sa publication a entraîné la sanction de Cecil, mais aussi la poursuite de Piggott pour fraude fiscale.

Ce volcan a mis cinq ans à entrer en éruption. Pendant ce temps, Piggott s’est séparé de Cecil en 1984 à la suite d’une rupture avec la famille Wildenstein, une force dirigeante des courses françaises, qui a exigé que d’autres jockeys montent leurs chevaux. Piggott a passé ce qu’il avait l’intention d’être sa dernière année en tant que jockey à cheval en tant que pigiste, et a fait tomber le rideau à Nottingham le 29 octobre 1985. Il a obtenu une licence pour s’entraîner selon les règles du Jockey Club et a créé sa nouvelle entreprise à la veille Lodge Stables, Newmarket, qu’il avait construit plusieurs années plus tôt.

En trois mois, son monde allait s’effondrer. Son domicile a été perquisitionné par la police et des agents du fisc, et des comptes et des documents ont été saisis. Il a été arrêté et accusé d’avoir fait une fausse déclaration et, en octobre 1987, l’affaire a été portée devant le tribunal d’Ipswich.

Il y avait 10 accusations, alléguant que Piggott n’avait pas déclaré de revenus de plus de 3 millions de livres sterling sur lesquels il avait éludé un impôt d’environ 1,7 million de livres sterling. Il a été reconnu coupable et condamné à trois ans d’emprisonnement, un record d’évasion fiscale. Il a passé son incarcération à la prison de Highpoint, près de Haverhill, à moins de 20 miles de Newmarket, et a été libéré après 12 mois.

Pendant que Piggott était en prison, l’écurie de course était dirigée par sa femme, Susan (née Armstrong), la fille d’un entraîneur de Newmarket, qu’il avait épousé en 1960. Elle a continué à détenir la licence de formation à sa libération. Piggott était apparemment sans émotion tout au long de son épreuve, mais a été amèrement blessé par le retrait de son OBE.

Pendant les deux années suivantes, il a gardé un profil relativement bas, mais en octobre 1990, il a stupéfié le monde des courses en demandant le renouvellement de sa licence de jockey. Il a repris la course à Leicester la semaine suivante, a couru un vainqueur à Chepstow le lendemain et, en 12 jours, a participé à l’une de ses plus grandes courses pour remporter le Breeders ‘Cup Mile à Belmont Park, New York, d’une valeur de 500 000 $, sur la Royal Academy, formé par son vieil allié O’Brien.

Son retour a été une montagne russe de quatre saisons supplémentaires et, en 1992, il a remporté un 30e succès classique sur Rodrigo de Triano dans les 2000 Guinées. Au printemps 1995, il ne renouvelle pas son permis et finalement, en septembre de la même année, il avoue que sa carrière touche à sa fin.

Alors que Piggott entrait dans sa neuvième décennie, il y avait des appels de certains membres de la fraternité des courses non seulement pour la restauration de son OBE, mais pour qu’il soit fait chevalier. Bien qu’aucune de ces choses ne se soit produite, au 2017 Royal Ascot lors de sa rencontre, la reine reçut un accueil chaleureux qui suggérait qu’elle lui avait, du moins personnellement, pardonné.

En 2012, Piggott a quitté le domicile conjugal pour vivre avec Barbara FitzGerald à Genève, un arrangement auquel sa femme a donné sa bénédiction publique. Il laisse dans le deuil elle, Susan, leurs filles, Maureen et Tracy, et son fils, Jamie, par son ancienne assistante Anna Ludlow.

Lester Keith Piggott, jockey, né le 5 novembre 1935 ; décédé le 29 mai 2022

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